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Recordando a Karen Sparck Jones: “La tecnología de la información es algo demasiado importante para dejarlo en manos de los hombres”

septiembre 17, 2020

Combinó la estadística con la lingüística: su intuición era permitir que las personas buscaran información utilizando palabras en lugar de códigos. El resultado fue el nacimiento de los motores de búsqueda.

Karen Sparck Jones es la científica informática que sentó las bases de los motores de búsqueda como Google, abriendo un mercado que no solo vale miles de millones de dólares. Pero sobre todo que permitió, una vez que Internet alcanzó la madurez, organizarse para que la información digital se pudiera buscar y, por tanto, encontrar.

Karen Sparck Jones fue una programadora autodidacta que se centró en el procesamiento del lenguaje natural y una firme defensora de las mujeres en esta (y otras) áreas, Sparck Jones también ha estado anticipando el problema actual de Silicon Valley durante décadas, una advertencia sobre los riesgos. de tecnología impulsada por científicos informáticos que no estaban en sintonía con las implicaciones sociales de la investigación.

“Muchas de las cosas en las que estuvo trabajando hasta hace cinco o diez años, le dijo al New York Times John Tait, un viejo amigo de la mujer que trabaja en la British Computer Society, parecían una locura, una tontería, y ahora lo damos por sentado. descontado “.

El artículo clave es el de 1972, publicado en nombre de Sparck Jones en el Journal of Documentation. Es el trabajo que sentó las bases de la idea misma de los motores de búsqueda modernos. En su trabajo, Sparck Jones combinó la estadística con la lingüística, un enfoque inusual en ese momento, para establecer fórmulas que contenían los principios mediante los cuales las computadoras podían interpretar las relaciones entre palabras.

En 2007, Sparck Jones declaró: “Prácticamente todos los motores web utilizan estos principios”.

De hecho, como dijo en una entrevista con la British Computer Society, “cualquier cosa que haga ponderación de términos indexados utilizando cualquier tipo de información estadística, función de ponderación que publiqué en 1972”.

Karen Ida Boalth Sparck Jones nació el 26 de agosto de 1935 en Huddersfield, Inglaterra, una ciudad de la cadena de fabricación textil. Sus padres fueron Alfred Owen Jones, profesor de química, e Ida Sparck, quien trabajó para el gobierno noruego mientras estaba exiliada en Londres durante la Segunda Guerra Mundial.

Mientras estudiaba historia y filosofía (el departamento se llamaba entonces “ciencias morales”) en Cambridge, conoció a la jefa de la Unidad de Investigación de Idiomas de Cambridge, Margaret Masterman, quien la inspiraría a ingresar al campo. Sparck Jones la describió más tarde como “una mujer muy extraña e interesante” que, inusual para la época, usó su apellido de soltera profesionalmente.

Pero evidentemente hubo una profunda afinidad. De hecho, incluso Sparck Jones mantuvo su apellido de soltera cuando en 1958 se casó con Roger Needham, otro científico informático, diciendo: “Sirve para mantener tu propia forma permanente de existencia, un sentido de identidad”.

Sparck Jones comenzó a trabajar para Margaret Masterman. Quería comprender cómo se podía programar una computadora para comprender palabras que pudieran tener muchos significados diferentes (por ejemplo, el término “campo”) y configurar la programación de un gran diccionario de sinónimos.

«Todas las palabras en lenguaje natural son ambiguas, tienen múltiples significados según el contexto. ¿Cómo sabes qué sentido tienen en un uso en particular? ?, Declaró una vez en el centro de historia del IEEE.

En 1964, Sparck Jones publicó ?Sinonimia y clasificación semántica?, que ahora se considera un documento fundamental en el campo del procesamiento del lenguaje natural. En 1972 introdujo el concepto de frecuencia inversa de documentos, que cuenta el número de veces que se usa un término en un documento para determinar la importancia del término; esto también es una base de los motores de búsqueda modernos.

A partir de la década de 1980, Sparck Jones comenzó a trabajar en los primeros sistemas de reconocimiento de voz. Casi todas las mañanas y tardes, ella y su esposo, un pionero de la seguridad del software, discutían temas teóricos en el salón de té del Departamento de Cambridge.

Su casa en Coton, al oeste de Cambridge, estaba llena de libros, obras de arte y objetos encontrados, como una interesante pieza de madera o una picadora de carne de la era victoriana, dice el New York Times. Tenían una segunda casa en el mismo pueblo, utilizada para almacenar las piezas extra de su colección de libros y como taller como artista. Una de sus obras se colgó en el Laboratorio de Investigación de Microsoft en Cambridge.

Navegar fue otra pasión de Sparck Jones y su esposo Needham. Restauraron un velero antiguo de 1872 llamado “Fanny of Cowes” y lo utilizaron junto con una comunidad de viejos entusiastas de los barcos a lo largo de la costa este de Inglaterra. Eligieron no tener hijos.

“Querían su vida intelectual – dijo Andrew Herbert, un amigo y científico de la computación – y está claro para todos los que los conocieron que han estado profundamente enamorados el uno del otro toda su vida”.

Sparck Jones tenía una voz muy fuerte y un agudo sentido del humor. En el trabajo, usualmente vestía un uniforme simple: jeans azules, suéter rojo, blusa blanca. También llevaba un broche, que ella misma había construido con piedras y parte de una herradura. Cuando tenía que ir en bicicleta a una cena formal, como se hacía a menudo en Cambridge, colgaba su vestido del manillar con clavijas y se lo ponía en el último minuto.

En 1982, trabajó para el gobierno británico en el programa Alvey, una iniciativa para fomentar un mayor gasto en investigación de TI en todo el país. En 1993, escribió, con Julia R. Galliers, “Evaluación de los sistemas de procesamiento del lenguaje natural”, el libro de texto fundamental sobre el tema.

Sparck Jones se convirtió en presidenta de la Association for Computational Linguistics, un grupo internacional de profesionales en el campo, en 1994. Se convirtió en profesora de tiempo completo en Cambridge en 1999 y le preocupaba que hubiera tardado tanto. Durante todos los años anteriores, había tenido un contrato con la universidad, una forma de trabajo académico de bajo nivel no cumplido.

“Cambridge de muchas maneras no es fácil de usar, en el sentido de amigable para las mujeres”, dijo una vez.

Sparck Jones murió de cáncer el 4 de abril de 2007. Tenía 71 años. Si bien no recibió un obituario en The Times en ese momento, su esposo, que murió en 2003, sí lo hizo.

Hoy, los investigadores citan constantemente su trabajo de investigación. Las ideas sobre las que escribió se están poniendo en práctica cada vez más para utilizarlas con nuevos sistemas de inteligencia artificial.

?Todo esto -dice Martha Palmer, profesora del Departamento de Lingüística e Informática de la Universidad de Colorado- indica lo adelantado que estabas a tu tiempo, lo importante que fue tu trabajo, lo poco que se valoró durante los primeros 20 años?.

Sparck Jones fue el mentor de una generación de investigadores, hombres y mujeres, y propuso un eslogan: “La tecnología de la información es demasiado importante para dejarla en manos de los hombres”.

Estaba adelantado a su tiempo en otro sentido. Décadas antes de que Silicon Valley tuviera su punto de vista moral, Sparck Jones advirtió a los programadores que deben pensar en el impacto de su trabajo en la sociedad.

«Hay – dijo – una interacción entre el contexto y la propia actividad de programación. No necesitas una discusión filosófica que se remonta a los principios de todo cada vez que pones los dedos en el teclado, pero como la informática se está extendiendo tanto en la vida de las personas, todavía tienes que pensar en estas cosas también ?.

Tenía razón al vender.